El clima se deterioró a fines del mes pasado cuando una masa de aire ártico se precipitó sobre la costa oeste, lo que provocó una rara advertencia de ventisca. En una tormenta extremadamente inusual, cantidades asombrosas de nieve cayeron en las montañas cercanas de San Bernardino y San Gabriel, donde miles de personas viven o visitan comunidades de gran altitud a las que se llega por carreteras empinadas y sinuosas.

Ambos rangos reciben nieve regularmente en el invierno, pero lo que parecía ser la base para días épicos de esquí alpino se convirtió en una pesadilla para Compton y su familia.

La última vez que habló con Avenatti, su tía abuela, fue el 28 de febrero, cuando advirtió a sus familiares que no la visitaran debido a las peligrosas condiciones de la carretera. Durante su última conversación, Avenatti estuvo como siempre y contestó el teléfono de buen humor.

«¡Maravillas de invierno!» Compton recuerda las palabras de Avenatti.

Se cortó la luz una vez durante su llamada y Compton tardó unos 20 minutos en volver a ponerse al teléfono. Al día siguiente, Compton revisó los apagones en el vecindario de Avenatti y descubrió que su tía abuela, que vivía sola, probablemente se había quedado sin luz nuevamente.

Su cuerpo fue descubierto el lunes, sentado junto a la chimenea.

«Si tuviera electricidad y no estuviera atrapada en la casa, creo en un 99,99% que todavía estaría aquí hoy», dijo Compton. «Al menos ella vivió una buena vida y murió en su lugar feliz».

El clima extremo llevó al gobernador Gavin Newsom a declarar emergencias en 13 de los 58 condados de California a partir del 1 de marzo. Desde entonces, un equipo de respuesta de varias agencias ha desplegado 800 personas para retirar más de 7,2 millones de yardas cúbicas de nieve de las carreteras estatales en el condado de San Bernardino. , suficiente para llenar 2270 piscinas olímpicas, según la Oficina de Manejo de Emergencias del estado.

Big Bear City en las montañas de San Gabriel recibió 80 pulgadas de nieve en siete días, la mayor cantidad desde que se establecieron récords, según el Servicio Meteorológico Nacional. Hasta este año, la mayor cantidad de nieve registrada en siete días fue de 58 pulgadas en 1979.

Un residente lleva a casa una bolsa de comida donada después de una serie de tormentas invernales en las montañas de San Bernardino.Mario Tama/Getty Images

A pesar de una advertencia de ventisca, no se ordenaron evacuaciones antes de que llegara la tormenta.

«Las evacuaciones nunca estuvieron sobre la mesa», dijo Wert, el portavoz del condado, el miércoles. «Nunca se discutieron. ¿Alguna vez has oído hablar de evacuaciones antes de una tormenta de nieve en cualquier parte del país?»

El jefe del batallón del departamento de bomberos, Mike McClintock, dijo que la región nunca había experimentado una emergencia por nieve de tal magnitud.

«La cantidad de nieve seguramente será un desafío para los socorristas y las cuadrillas», dijo, y agregó que las difíciles condiciones de la carretera han retrasado los esfuerzos de recuperación.

Funcionarios del condado de San Bernardino dijeron que había caído tanta nieve que excedía la capacidad de los quitanieves para despejar las carreteras, lo que requirió maquinaria de movimiento de tierra y camiones de volteo para recoger y mover la nieve.

La escasez de cadenas para neumáticos obstaculizó aún más la respuesta, un problema que el condado ya está tratando de resolver ordenando más cadenas para excavadoras y camiones, dijo Wert.

Las carreteras estuvieron cerradas a todos excepto a los vehículos de emergencia hasta esta semana, lo que frustró a los residentes que estaban fuera cuando azotó la tormenta y se les prohibió regresar a sus hogares.

Secciones de carreteras de montaña clave en el área de Big Bear finalmente se reabrieron el lunes por la tarde solo para residentes. La Patrulla de Carreteras advirtió a las personas que regresaban a sus hogares que podrían encontrar enormes ventisqueros, líneas eléctricas caídas y fugas de gas.

Se han reportado derrumbes de techos causados ​​por el peso de la nieve, incluido uno en una tienda de comestibles en la comunidad de Crestline, donde la residente Cierra Lavarias dijo que su familia había estado varada durante casi dos semanas.

«Sabíamos que iba a ser un evento meteorológico importante con días de anticipación. ¿Dónde está la planificación? ¿La continuidad? Este es un fracaso épico de nuestro gobierno local», dijo en Facebook. «Es algo bueno, nosotros, la ‘gente de la montaña’, somos fuertes y continuaremos cuidándonos unos a otros».

La Prensa Asociada contribuido.